Sables bitumineux: Historique et étapes clés

Les sables bitumineux de l’Alberta se sont formés il y a des millions d’années, alors que la province était recouverte d’une mer tropicale chaude

Le pétrole a fait son apparition dans le sud de l’Alberta, quand de minuscules créatures marines sont mortes et se sont mises à tapisser les fonds marins. Au fil du temps, leurs corps ont été comprimés par la chaleur et la pression, pour former l’huile de roche – qu’on appelle aujourd’hui pétrole. Dans le nord, les cours d’eau qui coulaient à partir de cette mer ont créé des dépôts de sable et de sédiments. Quand les plaques tectoniques se sont déplacées pour former les montagnes Rocheuses, la pression a comprimé le pétrole vers le nord, le forçant à s’infiltrer dans le sable.

Quand a-t-on découvert les sables bitumineux? 

On s’intéresse aux sables bitumineux depuis plus de 200 ans. Les documents historiques remontent aussi loin que 1715, lorsque James Knight, commissionnaire de Fort York, écrivait dans son journal à propos d’une « gomme ou d’un brai qui déborde sur les berges d’une rivière » (la rivière Athabasca). Ce fut le premier constat d’un Européen à propos des dépôts de sables bitumineux dans l’Ouest canadien

À cette époque, l’utilisation principale qu’on faisait du bitume n’avait rien à voir avec l’énergie. Les membres des Premières nations vivant dans la région le combinaient à de la résine d’épinette pour imperméabiliser leurs canots. En 1788, Sir Alexander MacKenzie a écrit avoir découvert « des fontaines bitumineuses, dans lesquelles on peut insérer un bâton de vingt pieds de long sans rencontrer la moindre résistance. Le bitume est à l’état liquide et, quand on le mélange à la substance résineuse provenant de l’épicéa, il permet de revêtir les canots. »

On a découvert le potentiel économique des sables bitumineux en 1908, comme en témoignent les propos du secrétaire de séance Charles Mair : « Il ne fait aucun doute que cette région renferme une substance d’une grande valeur économique; quand le moment du développement sera venu, je crois qu’elle va se révéler comme une des merveilles du Nord canadien. Nous sommes tous très impressionnés par cette réserve de ressources à la fois cachées et visibles que possède cet immense pays. Nous ne pouvons que présumer de ce que nous ne voyons pas; mais ce que nous voyons ferait la renommée de n’importe quelle région. »

Quand le développement industriel a-t-il commencé?

Karl Clark, scientifique menant des recherches avant-gardistes à l’Alberta Research Council (ci-dessus), a élaboré une méthode permettant de séparer le bitume du sable. Ce procédé a été essentiel à la mise en œuvre ultérieure de projets d’extraction des sables bitumineux à grande échelle.

Les activités d’exploitation des sables bitumineux ont commencé au début du XXe siècle. Mais ce n’est qu’à la fin des années 1930 qu’on a vraiment compris le potentiel que représentait cette ressource:

"Les sables asphaltiques de la région de McMurray, qu’il convient plutôt d’appeler sables bitumineux, constituent probablement le plus grand champ pétrolifère potentiel au monde, et de nombreux spécialistes rêvent de trouver un procédé efficace et économique qui permettra de séparer le pétrole du sable, de manière à pouvoir le transformer en essence, en diesel, en mazout et en huile pour routes dans une raffinerie moderne. Les ingénieurs d’Abasand Oils Ltd., à Fort McMurray, examinent le problème depuis un certain temps, et ont trouvé un traitement qui semble efficace et économique… On prévoit faire des essais d’ici la fin de l’année, et l’usine devrait être pleinement opérationnelle au début de 1940." (SOURCE : peel.library.ualberta.ca)

Comme il le fut prédit initialement, la séparation du pétrole et du sable demeure un défi. La technologie s’est améliorée d’une décennie à l’autre, mais bon nombre des étapes les plus marquantes n’ont été franchies que récemment. Nous travaillons sans cesse à déterminer la meilleure façon d'exploiter cette incroyable ressource.


PARTAGER

Connexe

Suncor et les sables bitumineux

C’est dans les années 1960 que s’est dessiné l’avenir de l’entreprise. La société mère américaine a investi 250 millions de dollars dans le projet Great Canadian Oil Sands, à Fort McMurray.

Découvrez l’historique des sables bitumineux plus en détail

Au tout début de l’exploration des sables bitumineux, des idées novatrices ont permis de réaliser des progrès technologiques. Découvrez l’historique des sables bitumineux plus en détail :